14 de Julio de 2021, Indira Ramírez

El neuropsicólogo en las olimpiadas: Pieza clave y secreta de los atletas de alto rendimiento

La neuropsicología es el estudio de la relación del sistema nervioso y los procesos mentales. Busca conocer el funcionamiento cerebral del deportista

Hace un año se reportaba que los atletas estaban pasando por etapas similares al duelo y la frustración luego de que las Olimpiadas de Tokio fueran suspendidas. Entonces, se recomendaba al atleta enfocarse en lo que podía controlar y mantener una actitud proactiva ante la dificultad, desarrollando rutinas de ejercicio durante el aislamiento, manteniendo una buena alimentación y trabajando el esquema mental del “aquí y el ahora”.

También los expertos recomendaban que si las emociones negativas persistían, los atletas debían asistir a terapia con sus psicólogos y neuropsicólogos.

Pero el tiempo ha pasado y las Olimpiadas de Tokio 2020 sucederán en pocos días, entre el 23 de julio y el 8 de agosto del 2021. La cita que convoca a los mejores atletas a competir en 80 disciplinas deportivas nos ha hecho preguntarnos por el papel del neuropsicólogo en la capacitación de atletas de alto rendimiento.

El trabajo del neuropsicólogo en el deporte permite que se realice seguimiento del funcionamiento cognitivo del deportista a favor de su mayor desempeño.

Los equipos de neurocientíficos en el deporte realizan revisiones periódicas y pruebas neuropsicológicas para conocer si existe alguna alteración cognitiva producto de la práctica deportiva.  

En dos tiempos del proceso deportivo el neuropsicólogo tiene una participación clave:

  • Durante el momento del fichaje, selección o convocatoria del deportista con la finalidad de evaluar su condición neuropsicológica, sus procesos mentales fundamentales y su dominio emocional-conductual.
  • A través de todo el proceso de entrenamiento y formación con el objetivo de monitorear los aspectos neuropsicológicos relacionados con su rendimiento (memoria, atención, percepción visual y auditiva) y realizar evaluaciones periódicas a su sistema nervioso para anticipar posibles lesiones o desgastes cognitivos.

Cuál es el objetivo de la neuropsicología deportiva

La neuropsicología es el estudio de la relación del sistema nervioso y los procesos mentales. En el deporte se busca conocer el funcionamiento cerebral del deportista y los procesos mentales que influyen en su rendimiento y comportamiento.

De igual manera se estudian las emociones de los deportistas, pero este estudio se realiza desde la óptica de la influencia que podría tener su composición cerebral o corteza cerebral en tales emociones. Así, junto con el psicólogo, los neuropsicólogos adoptarán estrategias para el correcto desarrollo de los mecanismos neuronales y psicológicos del atleta.

La mayoría de las investigaciones en neuropsicología se han dedicado a estudiar las neuropatologías asociadas a la actividad deportiva. Por esa razón la bibliografía más amplia es la de estudios sobre contusiones craneoencefálicas y la recuperación postraumática del atleta.

En este escenario olímpico las evaluaciones neuropsicológicas son de utilidad para determinar la reincorporación del atleta a sus actividades deportivas. También son funcionales para determinar el grado de compromiso o desarrollo de la atención, memoria, ubicación espacial y el aprendizaje como procesos psicológicos mayores. 

El papel del neuropsicólogo en los juegos olímpicos, que es inadvertido por muchos, es en la realidad clave para el buen desempeño del atleta. Sobre todo tras la recuperación de alguna lesión craneal, por más leve que sea.

La neuropsicología aplicada al deporte también se ocupa de caracterizar al deportista de alto rendimiento. Aunque en menor medida, se comienzan a generar estudios para evaluar el perfil del deportista de alto rendimiento que sirva para la selección e identificación de nuevos talentos, pero también para la retroalimentación del atleta durante el entrenamiento.

Estos estudios han determinado que el atleta de alto rendimiento, contrario al mito de que posee poca capacidad intelectual, presenta altos niveles de neuro funcionamiento. Especialmente en atención, memoria, agnosia y praxias. Es decir, se trata de personas que ponen su inteligencia al servicio del deporte.

Enfermedades neuropsicológicas asociadas al deporte de alto rendimiento

En el año 2017 un estudio publicado en el Journal of American Medical Association encontró lesiones cerebrales en un 99% de ex jugadores de la NFL (la Liga Profesional de Fútbol Americano).

Es decir, 109 de los 110 exjugadores de fútbol americano evaluados presentaron daño neurológico a largo plazo vinculado directamente con la práctica deportiva. Las lesiones identificadas como Encefalopatía Traumática Crónica (CTE) se producen por golpes incesantes en la cabeza y causan un daño degenerativo al cerebro, este tipo de enfermedades también son frecuentes en boxeadores. En algunos casos este tipo de traumas terminan en demencias.

Otras enfermedades neurológicas asociadas al deporte son:

Como ves, la neuropsicología es una profesión que tiene espacio en el deporte y aún más en los equipos de alto rendimiento y las delegaciones olímpicas.

Por lo que si eres un neuropsicólogo podrías considerar esta área laboral y comenzar a relacionar tus investigaciones y trabajos de campo con el deporte y el estudio del cerebro del deportista. Sin duda un área con mucho por innovar y descubrir.